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OEconomia

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OEconomia (2013), 2013:263-286 NecPlus
Copyright © Nec Plus / Association OEconomia 2013
doi:10.4074/S2113520713012061

Dossier: Business Cycles, Money and Economic Policy. Essays Dedicated to Pascal Bridel

“The Debt-Deflation Theory of Great Depressions”: On Irving Fisher’s Use of Medical Metaphors


Annie L. Cota1

a1 Centre d’économie de la Sorbonne (CES), University Paris 1 – Panthéon-Sorbonne.
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Abstract

Fisher’s early 1930s “debt-deflation theory of depressions” is characterized by one central epistemic feature: the role held by medical analogies throughout the description and analysis of economic booms and depressions—both as epistemic analogy, carrying a transfer from the analytical treatment of medical diseases to the analytical treatment of economic diseases, and as structural analogies, implying a transfer from the design of medical treatments to the design of economic policies. After presenting Fisher’s “debt-deflation theory of depressions” (section 1), the paper focuses on the “two major economic maladies,” the debt disease and the dollar disease (section 2), and offers an interpretation of these metaphors in terms of a new frontier between what Georges Canguilhem named “the normal” and “the pathological” (section 3).

Abstract

La théorie de la déflation par la dette développée par Irving Fisher au début des années 1930 se caractérise par un recours répété aux analogies médicales, qui fonctionnent tout à la fois comme des analogies épistémiques, impliquant un transfert de traitement analytique entre les maladies médicales et les maladies économiques, et comme des analogies structurelles, impliquant un transfert entre la conception de traitements médicaux et la conception de politiques économiques. Dans une première section, l’article présente la théorie de la déflation par la dette; une deuxième section est consacrée à l’analyse des « deux principales maladies économiques » décrites par Fisher, la maladie de la dette et la maladie du dollar ; la dernière section propose une analyse de ces métaphores en termes de déplacement de la frontière qui sépare, dans les deux domaines, le « normal » du « pathologique ».

Keywords:Irving Fisher; Georges Canguilhem; rhetorics; medical metaphors; depressions; business cycles; eugenics

Mots-clés :Irving Fisher; Georges Canguilhem; rhétorique; métaphores médicales; crises économiques; cycles économiques; eugénisme

JEL:B22; B31; B40; B32

Footnotes

I wish to thank Michaël Assous, Cléo Chassonnery, Amanar Akhabbar, Jean-Sébastien Lenfant and two anonymous referees for their careful reading of a previous version of this paper. All remaining errors are, of course, of my sole responsibility.


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